Playoff NWSL dimulai, bagaimana perasaan para pemain setelah laporan Yates

Sophia Smith dari USWNT berharap penggemar terus mendukung Thorns

Playoff Liga Sepak Bola Wanita Nasional ada di sini, waktu dalam setahun ketika para pemain dan tim terbaik dari salah satu liga top dunia dipamerkan. Untuk tahun kedua berturut-turut, bagaimanapun, ada beban di sekitar apa yang seharusnya menjadi momen perayaan. Pemain NWSL kembali memasuki postseason tak lama setelah secara terbuka menghidupkan kembali beberapa pengalaman paling traumatis mereka.

2 Terkait

Sedikit lebih dari setahun yang lalu tuduhan pelecehan seksual dan pemaksaan terhadap mantan pelatih kepala Portland Thorns Paul Riley pertama kali dilaporkan oleh The Athletic. Laporan itu keluar pada minggu yang sama ketika mantan pelatih Washington Spirit Richie Burke dipecat setelah penyelidikan atas dugaan pelecehan verbal. Pada akhir tahun, lima dari 10 tim telah memecat seorang pelatih karena suatu alasan atau mengizinkannya mengundurkan diri di tengah tuduhan pelanggaran.

Kali ini, gempa susulan dari laporan Yates – yang merinci tidak hanya apa yang terjadi dengan Riley tetapi juga dengan Rory Dames, mantan Chicago Red Stars, dan mantan pelatih kepala Racing Louisville Christy Holly – masih dirasakan. Mata yang ditutup-tutupi oleh tim dan eksekutif Federasi Sepak Bola AS juga ditata lebih rinci, menambah tingkat rasa sakit.

“Sangat menyedihkan untuk mengatakannya, tetapi dalam satu hal, saya pikir kita terbiasa menghadapi satu atau lain hal,” kata penyerang Amerika Serikat dan OL Reign Megan Rapinoe pekan lalu, sambil menghela napas mengetahui kenyataan. Sekarang, para pemain, yang telah melalui begitu banyak, harus menemukan cara untuk menyerap isi Laporan Yates, dan terus berusaha mendorong tim mereka ke kejuaraan. Itu membutuhkan tindakan penyeimbangan yang halus.

Pemain – setidaknya mereka yang telah berbicara secara terbuka sejak laporan Yates dirilis – meminta fokus untuk tetap bermain di lapangan. Niat mereka bukan untuk mengabaikan apa yang telah terjadi, melainkan untuk tidak membiarkannya mendefinisikan mereka. “Saya merasa seperti kami telah mengatakan bagian kami, kami telah melakukan sebanyak yang kami bisa,” kata forward San Diego Wave dan finalis MVP Alex Morgan, Jumat.

Playoff NWSL akan dimulai akhir pekan ini, tetapi temuan laporan Yates akan membayangi para pemain dan penggemar. Gambar Getty

Morgan adalah salah satu perwakilan tim Asosiasi Pemain NWSL San Diego dan tahun lalu memainkan peran kunci dalam mengungkap tuduhan mantan rekan setim Mana Shim dan Sinead Farrelly terhadap Riley, setelah mereka diabaikan selama bertahun-tahun oleh eksekutif liga. Morgan mengatakan dia telah berpartisipasi dalam lebih banyak panggilan NWSLPA selama dua minggu terakhir daripada yang dia lakukan sepanjang tahun, dan bahwa para pemain – berbeda dengan penghentian dalam game tahun lalu untuk menunjukkan solidaritas dengan korban pelecehan di liga – saling mendukung dalam hal itu. saluran NWSLPA.

“Para pemain ingin dunia melihat momen terbesar kami, bukan hanya momen tergelap kami,” kata direktur eksekutif NWSLPA Meghann Burke dalam sebuah pernyataan kepada ESPN. “Kami siap untuk playoff, bahkan saat pekerjaan penyelidikan bersama kami berlanjut. Para pemain meminta penggemar untuk memadati tribun, bersuara keras, dan berdiri bersama kami sekarang, lebih dari sebelumnya.”

Selama beberapa minggu ke depan, harapan — permintaan, bahkan — adalah untuk bergerak maju, untuk merayakan para pemain yang membuat liga menjadi istimewa.

“Dalam hal solidaritas, kami para pemain di seluruh NWSL sangat mendukung satu sama lain,” kata Morgan. “Saya tidak yakin apakah Anda akan melihat sesuatu sebelum pertandingan atau kami mengenakan sesuatu yang khusus untuk pertandingan. Ini adalah dua minggu yang sangat berat, dan saya tidak yakin bahwa kami ingin memberi tekanan tambahan pada pemain untuk menghasilkan sesuatu ketika kami benar-benar semua mencoba untuk memprosesnya setidaknya. Ya, ini adalah waktu yang menarik, tapi kami sangat berharap untuk melihat ke depan.”

Kansas City Gelandang saat ini Desiree Scott tahu bahwa setiap pemain menangani emosi saat itu dengan cara mereka sendiri. Pemain berusia 35 tahun itu berada di kamp pelatihan dengan Kanada ketika laporan Yates dirilis, dan dia terhubung dengan rekan satu timnya di Kansas City melalui Zoom dan pesan teks. Tujuan dari percakapan itu, katanya, adalah untuk saling membantu melewati suka dan duka.

“Ini jelas musim yang panjang,” kata Scott kepada ESPN. “Saya pikir ada beberapa kondisi mental yang lelah, berita berat datang dengan laporan yang keluar. Dan juga mengetahui bahwa kami memiliki perjalanan playoff yang besar di depan. Jadi, saya pikir ada semacam campuran emosi dari grup.”

“Jelas, ada kegembiraan di sana, tetapi juga, itu semacam, Anda harus tertatih-tatih melalui berita ini dan menghadapinya setiap hari. Dan saya pikir semua orang menghadapi berita itu secara berbeda, dan ini hanya tentang kesabaran satu sama lain, tetapi juga menyelesaikan pekerjaan kami di lapangan.”

bermain

2:37

Alex Morgan berbagi rasa frustrasinya atas kegagalan NWSL untuk mendukung Meleana Shim setelah berbicara menentang Paul Riley dalam klip di balik layar dari E60: Truth Be Told, sekarang tersedia di ESPN+.

Sophie Schmidt berada di kamp dengan Kanada pada saat itu juga. Laporan Yates mengenai kelompok itu, katanya, karena mereka tahu bahwa pelecehan dan kelambanan yang dirinci tentang NWSL melampaui liga dan perbatasannya. Kanada telah menangani masalahnya sendiri dalam menangani pelecehan seksual, termasuk dengan program wanita Vancouver Whitecaps, yang pernah dimainkan oleh banyak pemain — termasuk Schmidt.

“Itulah yang telah kami lakukan begitu lama, dan juga merupakan bagian dari menjadi profesional,” kata Schmidt kepada ESPN. “Ketika Anda melangkah melewati garis itu, Anda harus membaginya dan melakukan pekerjaan yang ada. Sayangnya, kita harus melakukan itu lebih banyak [often] daripada tidak, terutama di NWSL. Ini sebuah tantangan, tetapi saya pikir para pemain telah melakukan pekerjaan dengan sangat baik. Beberapa minggu ke depan akan menjadi tantangan.”

Dikotomi yang mencolok tampak di minggu-minggu mendatang. Pada hari Minggu, Schmidt’s Houston Dash akan bermain di pertandingan playoff pertama dalam sejarah waralaba, melawan Kansas City. Organisasi Dash menunggu delapan tahun untuk momen ini, yang, setelah runtuhnya akhir musim tahun lalu, terasa seperti tidak akan pernah datang.

Dash mengumumkan Jumat bahwa 17.000 tiket telah terjual, yang akan memecahkan rekor kehadiran tim sebelumnya. Dalam ruang hampa, ini adalah momen monumental bagi sebuah waralaba yang secara historis berjuang untuk menarik penggemar dan selama bertahun-tahun menghadapi pertanyaan tentang kelayakan pasar. Kemudian pada hari itu, San Diego berharap untuk mengisi Stadion Snapdragon dengan 32.000 penggemar lainnya.

Tapi Minggu – dan sisa babak playoff – tidak dapat dilihat secara terpisah. Bahkan di Houston, ini merupakan “tahun yang penuh tantangan”, seperti yang dikatakan Schmidt. Pelatih kepala James Clarkson diskors pada malam musim reguler menyusul temuan awal dari investigasi bersama NWSL dan NWSLPA terhadap pelanggaran dalam liga. Investigasi tetap berlangsung, dan liga belum mengeluarkan pembaruan apa pun sejak penangguhan diumumkan pada 27 April.

Fans, setidaknya secara anekdot, merasa tercabik-cabik. Bagaimana mereka bisa mendukung pemain sambil memprotes institusi yang mengecewakan mereka? Tidak ada pertanyaan yang lebih mendesak daripada di Portland, di mana Thorns akan menjadi tuan rumah semifinal pada 23 Oktober. Pemilik/operator tim Merritt Paulson mengumumkan Selasa bahwa ia akan mengundurkan diri sebagai CEO, tetapi kelompok pendukung Portland mempertahankan permintaan mereka agar ia menjual tim karena peran yang dimainkannya dalam memungkinkan Riley untuk terus melatih di NWSL.

The Thorns secara terbuka berterima kasih kepada Riley ketika kedua pihak berpisah pada 2015, mengumumkan bahwa kontrak pelatih tidak akan diperpanjang. Terungkap dalam laporan 2021 dari The Athletic, dan dikonfirmasi dalam laporan Yates, bahwa Riley diberhentikan karena melanggar kontraknya menyusul keluhan yang dibuat oleh Shim. Beberapa bulan kemudian, pada tahun 2016, Riley dipekerjakan oleh tim saingan yang eksekutifnya mengklaim bahwa mereka tidak mengetahui apa yang terjadi di luar lapangan di Portland. Riley kemudian memenangkan tiga kejuaraan liga lagi, melatih hingga 2021.

Penyerang Thorns dan finalis MVP Sophia Smith meminta para penggemar untuk mendukung para pemain di tribun pada 23 Oktober 2022, dengan mengatakan bahwa dukungan itu adalah “salah satu hal positif yang tersisa di Portland.” Smith mengatakan bahwa hanya beberapa hari setelah Portland dan rekan setimnya di AS Becky Sauerbrunn menyerukan pemecatan eksekutif mana pun yang memungkinkan pelaku pelecehan – termasuk mereka yang ada di Portland.

Fans dibiarkan dengan dilema tentang bagaimana bertindak pada saat yang penting musim ini.

“Ini sulit,” kata Schmidt. “Saya tidak bisa membayangkan menjadi penggemar dan bagaimana berpikir dan merasakan saat ini. Mereka juga berduka atas semua ini bersama kita. Akan ada waktu yang perlu terjadi [to heal], tapi sulit. Orang-orang yang telah memutuskan bahwa mereka tidak ingin datang mendukung secara fisik, di stadion, itu keputusan mereka dan tidak apa-apa.”

bermain

2:47

Saksikan kisah dahsyat tentang hisab dalam sepak bola profesional wanita dari sudut pandang mereka yang mengalaminya secara langsung. E60: Truth Be Told tersedia sesuai permintaan di ESPN+.

“Saya telah membaca beberapa hal yang dikeluarkan oleh gadis-gadis Portland, tentang ‘kami membutuhkan Anda sebagai penggemar.’ Saya pikir terkadang tidak muncul juga menyakiti para pemain. Jadi, saya tidak tahu. Ini ada dua dan sulit, dan saya pikir setiap orang perlu membuat keputusan pribadi untuk diri mereka sendiri dan apa yang membuat mereka nyaman. Saya pikir pada saat dan waktu ini, kita harus baik-baik saja dengan itu.”

Minggu tidak diragukan lagi akan menjadi kembalinya emosional untuk bermain bagi para atlet NWSL. Banyak dari mereka bermain untuk negara mereka selama jeda internasional saat mereka memproses berita. Seperti yang dikatakan Sauerbrunn pekan lalu dari kamp AS di London, “Para pemain tidak dalam kondisi baik. Kami ngeri dan patah hati dan frustrasi dan kelelahan dan benar-benar marah.”

Namun, para pemain sekali lagi diminta untuk melakukan pekerjaan mereka. Bukan hanya untuk tampil, tetapi untuk mengumpulkan penampilan terbaik mereka musim ini dan bermain untuk kejuaraan. Bagaimanapun, itulah yang selalu ingin mereka lakukan — dan melakukannya dengan aman, dengan perlindungan yang ada. Ada juga harapan bahwa mereka akan menemukan sesuatu yang telah diambil dari mereka, dan dikubur di tempat yang tidak mudah ditemukan. Itulah kegembiraan bermain, bersaing, dan dengan sedikit keberuntungan, menikmati kemenangan yang membawa mereka selangkah lebih dekat ke tujuan akhir mereka.

“Saya pikir bagi banyak dari kita, berada di lapangan adalah tempat bahagia kita,” kata Scott. “Ini adalah tempat di mana kita memiliki koneksi itu. Kami mencintai pekerjaan kami, kami senang berada di bidang itu, dan saya pikir itu semacam tempat kebebasan kami di mana kami tidak dapat berpikir sejenak, kami hanya dapat menikmati permainan dan kebersamaan satu sama lain dan menjadi lebih baik. Jadi saya pikir itu bagus untuk melanjutkan dan membuat musim kami berlanjut karena itu memungkinkan kami untuk fokus kembali, laser sedikit dan hanya menikmati permainan apa adanya.”

Author: Jeremy Rodriguez